Standbeeld Mollie Malone in Dublin

Vaarwel Engeland, ik zal je wel niet meer terugzien…..

Daarmee opent het lied Botany Bay. Het lied beschrijft hoe jonge criminelen uit Engeland op weg werden gestuurd naar hun alternatieve straf. Overigens waren de straffen niet mild, getuige de vier voorbeelden van uitgedeelde straffen:

  • JOHN HILL: Veroordeeld wegens het stelen van een op zes penny’s getaxeerde linnen zakdoek en voor zeven jaar naar Australië verbannen.
  • ELIZABETH BASON: Veroordeeld wegens het stelen van zo’n zes meter katoenen stof. Hoewel ze veroordeeld was tot de strop, werd haar straf gewijzigd in zeven jaar ballingschap.
  • JAMES BARTLETT: Schuldig verklaard aan diefstal van 450 kilo kabeltouw. Hij werd voor zeven jaar naar Australië verbannen.
  • GEORGE BARSBY: Schuldig bevonden aan mishandeling van William Williams en aan diefstal van diens zijden beurs, een gouden horloge en zes gienjes (ongeveer zes Britse ponden). Hij werd veroordeeld tot de strop maar de straf werd veranderd in verbanning voor de rest van zijn leven.

De reis kende vele ontberingen op zee, de tijd in gevangenschap is lang niet voor iedereen gevangene overleefd. Overleefde men het wel, dan gloorde er ook hoop: een nieuw bestaan in een nieuw stukje Engeland.

Waarom Australië?

In 1718 besloot de Britse regering iets aan de uitpuilende gevangenissen te doen door de criminelen te deporteren. Tegen 1770 verscheepten ze 1000 gevangenen per jaar, hoofdzakelijk naar hun kolonies in Maryland en Virginia. In 1783 raakten de Britten deze kolonies als bestemming voor hun misdadigers kwijt als gevolg van de Amerikaanse Vrijheidsoorlog. Maar tegen die tijd hadden ze er al meer dan 50.000 veroordeelden naartoe gestuurd.De alternatieve bestemming was een dor land helemaal aan de andere kant van de aardbol. De oostkust daarvan was dertien jaar voordien in kaart gebracht en voor Groot-Brittannië opgeëist door de ontdekkingsreiziger James Cook. De onderzoeker Joseph Banks was ook aan boord tijdens die reis, en hij opperde dat dit land een ideale bestemming zou zijn voor ongewenste onderdanen van het Britse Rijk. Botany Bay kreeg van Cook in eerste instantie de naam Stingray Bay, naar de veel voorkomende pijlstaartroggen. Vanwege de grote hoeveelheid planten die de geldschieter van de expeditie, de botanicus sir Joseph Banks, er vond, veranderde hij dat later in Botany Bay. In mei 1787 begon de eerste vloot van elf kleine schepen aan de 26.000 kilometer lange reis naar Botany Bay. In de daaropvolgende tachtig jaar tot 1868 werden in totaal 158.829 veroordeelden naar Australië gestuurd.